Джефф Кунс родился в 1955 году в восточно-американском городке Йорк. После окончания двух художественных колледжей — сперва Чикагского, потом Мэрилендского — будущая звезда современного искусства начинает карьеру брокера на Уолл-Стрит. Эта практика службы на финансовой бирже в экономическом эпицентре Нью-Йорка оставила неизгладимый след в дальнейшем творчестве Кунса. Свидетельством чего сегодня может служить создание собственной корпорации Jeff Koons LLC со штаб-квартирой в нью-йоркском даунтауне и 135 сотрудниками. А фирменный и, видимо, не изменившийся со времен офисного прошлого, внешний облик художника лишь подтверждает эти ассоциации: именно таким более полувека назад видел образ современного художника гениальный предшественник Кунса Энди Уорхол. Ретроспектива в Уитни позволяет проследить художественную и коммерческую эволюцию Джеффа Кунса: от концептуализма к поп-арту, от Бойса и Кошута к Уорхолу и Ольденбургу, от камерной студии в Сохо к собственной корпорации в деловом центре Нью-Йорка, от дешевого костюма офисного клерка к дорогому костюму офисного клерка.

Ранние работы Кунса нарочито концептуальны, одна из наиболее известных — Three Balls 50/50 Tank — состоит из трех баскетбольных мячей, плавающих в воде, которая заполнила прозрачную аквариумную емкость. Ни у кого не вызовет сомнения влияние этого произведения на более позднюю работу "Физическая невозможность смерти в сознании живущего" авторства не менее знаменитого наследника Кунса и не менее успешного мастера селф-менеджмента в индустрии современного искусства Дэмиена Херста.

Ретроспектива Джеффа Кунса в музее Уитни

Джефф Кунс. Three Balls 50/50 Tank, 1985

Следующим этапом в творчестве Джеффа Кунса стала скульптурная серия под названием "Банальность". Она знаменует собой отказ художника от концептуалистской заумности и переход к эстетике поп-арта. Кульминацией "Банальности" стало создание в 1988 году позолоченной скульптуры Майкла Джексона (Michael Jackson and Bubbles) в натуральную величину — три года спустя она была продана на аукционе Sotheby's в Нью-Йорке за более чем 5 млн $.

Ретроспектива Джеффа Кунса в музее Уитни

Джефф Кунс, Michael Jackson and Bubbles, 1988

Следующая серия Кунса окончательно утвердила художника в ипостаси поп-артиста: его огромные скульптуры из стали, имитировавшие игрушки из продолговатых воздушных шариков, можно считать иконами современного поп-искусства. Игра в такие шарики, по признанию Кунса, в детские годы произвела на него огромное впечатление. Инфантильная беспечность этой скульптурной серии Кунса свидетельствует о его приверженности к поп-артовой легкости Энди Уорхола и Дэвида Хокни, а ее недетские масштабы отсылают нас к гигантским монументам Роя Лихтенштейна и Класа Ольденбурга.

Ретроспектива Джеффа Кунса в музее Уитни

Джефф Кунс. Ballon Dog, 1994–2000

В 1991 году Джефф Кунс женится на итальянской порнозвезде Илоне Шталлер, больше известной под псевдонимом Чиччолина. Уже через год у пары родился сын Людвиг, вскоре после чего брак современного художника и порноактрисы распался. Следующая скульптурная серия Кунса под названием "Сделано на небесах" (Made in Heaven) не менее автобиографична: фаянсовые изваяния средних размеров изображают занятие любовью Кунса и Чиччолины в различных позах. Возвышенное заглавие этой серии отсылает к одноименной голливудской мелодраме 1987 года, а ироничный подтекст как нельзя лучше отображает ее форму и содержание — симбиоз китчевой субтильности и порнографичной искренности.

Ретроспектива Джеффа Кунса в музее Уитни

Джефф Кунс. Made in Heaven, 1991