В основу фильма положена одноименная книга американской журналистки Лауры Хилленбранд, в которой автор воссоздает историю жизни героя Второй мировой войны Луи Замперини. Тогдашний 19-летний парнишка по имени Луи в 1936 году стал самым молодым участником Олимпийских игр в Берлине, поразив самого Адольфа Гитлера. Однако спортивной карьере Замперини не было суждено сбыться: наступила Вторая мировая война, и Луи отправился служить в военно-воздушные силы США.

В мае 1943-го года авиакатастрофа уничтожила самолет, в котором он находился, а также почти весь экипаж. В живых остался лишь сам Луи и двое его боевых товарищей. Они продержались 47 дней на захудалом плоту во вражеских водах, подвергаясь атакам как со стороны суши, так и со стороны водных глубин, где обитали акулы. Замперини перенес все испытания судьбы, прошел плен, пытки и издевательства японцев, вернулся домой и стал героем.